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心血管疾病罪魁禍首-同胱胺酸

2015-08-19

心血管危險因子除了發炎、C-反應蛋白質和澱粉體A蛋白質增加、血液中LDL膽固醇含量升高,以及氧化壓力因素以外,科學家也發現另外一種心臟病的致病因素。大約30年以前,麥克苦里博士建議,在某些人血液中發現的氨基酸類胱氨酸,會引發心臟病。麥克苦里博士在他的著作中,描述他對同胱氨酸角色的發現,以及它被接受的故事。當麥克苦里博士63歲的時候,他仍然是新英格蘭退役軍人醫院的研究人員,他親眼目睹自己的觀念被接受,也就是血液中有毒氨基酸類胱氨酸含量的增加,是導致心臟病的主要原因。
在近期的時代雜誌中有一篇文章報導,於1992~1996年間64位挪威男性和女性的死亡情形。沒有人對於他們的死亡有所疑問,但是,這些人都曾經患有心臟病,而且其中多人曾接受冠狀動脈繞道手術。類似這樣的死亡並不是頭條新聞的材料,然而,追溯性的研究分析指出挪威人的提前死亡,和世界上其他數不盡的人一樣,都是因為有毒的氨基酸──同胱氨酸之含量增加所造成的。

根據大規模的研究指出,至少有一成的人口帶有同胱氨酸含量容易上升的遺傳特性,因此,他們罹患心臟病的機會較大。現在,大家普遍接受血液中同胱氨酸含量之增加,成為將來心臟病死因的有力預測者。過去數十年來,標準的醫學檢查並未提供任何有關同胱氨酸含量的資料。就某種意義來說,同胱氨酸多年來一直扮演著「沈默殺手」的角色。可喜的是,現在有許多醫學檢驗室開始提供評估同胱氨酸含量的檢查,把個人罹患心臟病的遺傳風險,提早告知醫生和病患。

1969年麥克苦里博士在研究造成八歲男孩中風死亡的原因時,發現同胱氨酸和心臟病的關聯。這種年紀就發生中風是相當罕見的,身為病理學家,麥克苦里博士對於這個病例感到相當好奇。直到多年以後,這位男孩的姊姊在30幾歲時也出現心臟病,麥克苦里博士才將這些問題整合在一起。他相信在這兩個例子中都存在的同胱氨酸含量升高,可能是造成男孩中風、姊姊心臟病的原因。雖然醫學界知道同胱氨酸和心臟病有關已經有一段時間,但是大家相信這是不常見的現象,而且只侷限在一些獨特的基因型。麥克苦里博士發現這種基因型有不同程度的嚴重性,許多基因相互反應後造成同胱氨酸含量的升高。輕微、中度和嚴重的同胱氨酸含量升高,導致不同程度的心臟病罹患風險。在他的研究中,更重要的發現同胱氨酸容易增加的遺傳特徵,是可以利用遺傳營養工程的原理加以改變。

麥克苦里博士發現,藉著增加攝取特定的營養和基因與基因產物溝通,要求它們將同胱氨酸降到很低的含量,這些營養素包括葉酸、維他命B12、維他命B6、維他命B群以及甜菜鹼。 同胱氨酸 (homocysteinemia) 和老化的關聯性 麥克苦里博士將研究範圍擴展到許多和老化有關的疾病上,包括痴呆、各種心臟病,以及和關節炎有關的結締組織改變。在這些研究中,他發現血液中同胱氨酸含量上升,會增加罹患老化相關疾病的機會。因此,他們找出另一種生物老化的遺傳標記。 許多研究人員也證實,血液中同胱氨酸含量上升是許多加速生物老化的致病因子的遺傳標記。定期測量血漿中的同胱氨酸,是決定心臟病和痴呆症罹患風險的重要方法。 最近發表在美國醫學學會期刊,由歐洲醫學研究人員進行的共同研究,也發現類似的觀點,其中報導血液中同胱氨酸含量增高的重要性。血漿內同胱氨酸總量升高和抽煙或血脂過高一樣,都是獨立的血管疾病致病因素。它會明顯增加和抽煙、高血壓有關的致病因素。現在我們應該針對可以降低血中同胱氨酸含量的維他命,進行隨機性以及控制組對照式的臨床試驗。同樣的,有越來越多的證據顯示,造成老年痴呆症的因素會增加血中同胱氨酸的含量。

在這些觀察中最重要的特點,不只是研究人員找到一種和許多基因有關且共同作用,以控制同胱氨酸含量的遺傳因素。而是他們發現一般的營養可以用來改變基因的表現和活性,進而降低罹患和同胱氨酸含量升高有關的痴呆症、心臟病和關節炎問題的機會。這個例子說明了遺傳營養工程的威力。血液中同胱氨酸增加的表現型由許多基因一起控制。不同的遺傳特徵能夠決定一個人對於同胱氨酸負面影響的易感性,不過,除了他們所帶的基因以外,也需要依賴營養狀況,對於基因表現方式的影響。

許多同胱氨酸 (homocysteine) 代謝的缺陷過於輕微,因此無法在一般的血液檢查中顯現出來。只有在病人服用含有氨基酸蛋氨酸 (methionine) 的營養品時,才能夠測得出來。同胱氨酸是蛋氨酸在體內代謝過程的中間產物,當體內同胱氨酸的代謝效率高的時候,服用蛋氨酸的補充品不會造成血液中氨基酸含量的增高。如果同胱氨酸代謝有缺陷,則補充蛋氨酸會增加血液中同胱氨酸的含量。患有這種輕微同胱氨酸代謝異常的人,必須在服用蛋氨酸補充品數小時之內,測量血液中同胱氨酸的含量,才能發現這項缺陷。

同胱氨酸和蛋氨酸的關係,對於由高動物性蛋白質的飲食所引起的同胱氨酸中毒作用,也有重要的影響。動物性蛋白質,特別是蛋的蛋白質,含有大量的含硫氨基酸如蛋氨酸。患有輕微同胱氨酸代謝缺陷的人,如果經常使用含有大量蛋白質且缺乏維他命B6、葉酸和B12的飲食,可能比較容易罹患心臟病和痴呆症。

對於帶有這種遺傳特質的人而言,促進同胱氨酸正常代謝所需的維他命含量,比每日飲食建議量中的含量還要高。根據個人遺傳特質的嚴重程度不同,降低同胱氨酸所需的葉酸、維他命B12和維他命B6的含量,可能是每日飲食建議量的5倍,甚至到100倍。

維多赫伯博士是維他命補充方面的率直的評論家,最近力勸醫學界和科學界的研究同仁,向美國食品和藥物管理局請願,要求他們在美國的麵粉中加入比每日飲食建議量還高的維他命B12和葉酸,以預防由同胱氨酸引起的疾病。他建議的維他命B12的最低限度是每一百公克的麵粉中含有25微克,這是每日飲食建議量中的4倍,而葉酸的量則為400微克,這是他建議食用穀類必須補充大量的葉酸和維他命B12。

綜合營養補充品將可以預防上百萬的美國人發生血同胱氨酸中毒的現象,避免心臟病和腦中風,並降低其他血管中毒的發病率和死亡率,並且省下用在更多健康保健方面的花費。我們估計大約有二成的心臟病患者、四成的栓塞型腦中風患者和六成的末梢動脈栓塞患者,都會在食品和藥物管理局接受我們的建議而接受防治計劃。

這項在食物中加入營養補充品的提倡,對於赫伯博士而言,是個非常重大的改變,因為他原本極力反對在食物中添加營養補充品或微量營養。赫伯博士是知名的維他命B12生理和代謝專家,就最近的情形來看,他已經肯定營養補充品對於具有特殊遺傳風險的人產生的好處。 在做這項建議的同時,赫伯博士也承認這些營養在該劑量時的安全性。維他命B6、葉酸和維他命B12含量增加,對於不需要這些大量營養的人所產生的好處,和對於先天上需求大量這些營養的人比起來,療效並不顯著。



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